Virtually Forgotten: Το Virtual Boy της Nintendo, 25 χρόνια αργότερα

Το 1995, η Nintendo κυκλοφόρησε μια ασυνήθιστη στερεοσκοπική κονσόλα παιχνιδιών που ονομάζεται Virtual Boy. Αξιοποίησε τη διαφημιστική εκστρατεία των μέσων ενημέρωσης των αρχών της δεκαετίας του ’90 για την εικονική πραγματικότητα, αλλά δεν τήρησε καμία από τις υποσχέσεις της. Δείτε τι έκανε το Virtual Boy μοναδικό—και γιατί απέτυχε.

Μια εσφαλμένη καινοτομία

Το Virtual Boy έκανε το ντεμπούτο του στην Ιαπωνία στις 21 Ιουλίου 1995 και ήρθε στις ΗΠΑ στις 14 Αυγούστου του ίδιου έτους. Με λιανική τιμή 179,95 $ κατά την κυκλοφορία (περίπου 303 $ σε σημερινά δολάρια), ήταν πολύ πιο ακριβό είτε από το Game Boy είτε από το Super NES.

Κρίνοντας από το όνομά του και την εμφάνισή του που μοιάζει με ακουστικά, όποιος δεν έχει χρησιμοποιήσει Virtual Boy θα συγχωρεθεί εάν πίστευε ότι ήταν μια νόμιμη απόπειρα για μια κονσόλα εικονικής πραγματικότητας από τη Nintendo. Ωστόσο, το Virtual Boy δεν ήταν πραγματικά VR — αυτή ήταν απλώς η οπτική του μάρκετινγκ. Δυστυχώς για τη Nintendo, αυτή η γωνία δημιούργησε προσδοκίες που ήταν πολύ υψηλές για να ανταποκριθούν εκείνη την εποχή.

Μια ιαπωνική διαφήμιση για το Nintendo Virtual Boy, περίπου το 1995.

Στην πραγματικότητα, το Virtual Boy έμοιαζε περισσότερο με ένα ενισχυμένο Game Boy με ένα στερεοσκοπική οθόνη (που σημαίνει ότι θα μπορούσε να δείξει οπτικό βάθος). Ο παράξενος συντελεστής μορφής του απαιτεί τη χρήση μιας άβολης επιτραπέζιας βάσης. Σε αντίθεση με τις νόμιμες απόπειρες εικονικής πραγματικότητας, οι οποίες παρέχουν την ψευδαίσθηση της παρουσίας σε έναν εικονικό χώρο, δεν υπήρχε ακουστικό με λουράκι, παρακολούθηση κίνησης ή λήψη κινήσεων με το χέρι στο Virtual Boy.

Ήταν ημι-φορητό, καθώς τροφοδοτούσε από προεπιλογή μπαταρία. Απαιτούσε έξι μπαταρίες AA, αλλά ήταν επίσης διαθέσιμος ένας προσαρμογέας AC. Εξαιτίας αυτού, κυκλοφόρησε με μια σχετικά χαμηλής ισχύος CPU που δεν ήταν σε θέση να προσφέρει κάτι που να μοιάζει με τον 3D, πολυγωνικό εικονικό κόσμο που θα περίμενε κανείς.

Αντίθετα, η βιβλιοθήκη παιχνιδιών του Virtual Boy βασιζόταν ως επί το πλείστον σε παραδοσιακά παιχνίδια τύπου κονσόλας, με 2D sprites που έγνεψαν κατά της στερεοσκοπικής ικανότητας του συστήματος χρησιμοποιώντας κόλπα 3D layering. Τα περισσότερα παιχνίδια θα μπορούσαν να παιχτούν μια χαρά χωρίς στερεοσκοπική δυνατότητα.

  Πώς να επεξεργαστείτε και να μορφοποιήσετε ένα έγγραφο Google με φωνητικές εντολές

Ένα πείραμα που έγινε απελευθέρωση διακοπής

ο πλήρης ιστορία της δημιουργίας του Virtual Boy είναι πολύπλοκο και συναρπαστικό. Ξεκίνησε με την εφεύρεση μιας σχετικά υψηλής ανάλυσης, φορητής οθόνης που δημιουργήθηκε από την τεχνολογία Reflection Technology με έδρα τη Μασαχουσέτη. Η οθόνη χρησιμοποίησε μια ενιαία γραμμή κόκκινων LED και έναν δονούμενο καθρέφτη για να δημιουργήσει την ψευδαίσθηση μιας μεγαλύτερης οθόνης.

Το Reflection παρουσίασε την οθόνη σε εταιρείες παιχνιδιών και βιντεοπαιχνιδιών εκείνη την εποχή. Η τεχνολογία τελικά τράβηξε το μάτι του σχεδιαστή της Nintendo, Gunpei Yokoi. Η Yokoi είχε προηγουμένως σημειώσει ανορθόδοξες επιτυχίες με το Game Boy, το Γραμμή παιχνιδιού και παρακολούθησης, και πλαστικά παιχνίδια και παζλ.

Η σχεδιαστική του φιλοσοφία – την οποία ονόμασε “Πλάγια σκέψη της μαραμένης τεχνολογίας” – ήταν να σκεφτεί νέες χρήσεις για τεχνολογία που ήδη χρησιμοποιήθηκε ευρέως. Η απλή κόκκινη οθόνη σάρωσης LED με βαθύ μαύρο φόντο γοήτευσε τη Yokoi. Η Nintendo του έκανε χιούμορ όταν ήθελε να το χρησιμοποιήσει για να αναπτύξει μια φορητή κονσόλα βασισμένη σε ακουστικά.

Ένα στιγμιότυπο οθόνης του Red Alarm στο Virtual Boy.

Δυστυχώς, οι νομικές ανησυχίες σχετικά με την έκθεση σε ακτινοβολία EMF, πιθανή βλάβη στα μάτια ή τραυματισμούς που προκλήθηκαν κατά τη χρήση της συσκευής κατά τη διάρκεια τροχαίου ατυχήματος έκαναν τη Nintendo επιφυλακτική όσον αφορά τη δημιουργία ακουστικών. Όταν έγινε «standset», η Nintendo είχε ήδη επενδύσει σε μεγάλο βαθμό στα προσαρμοσμένα τσιπ που διατήρησαν τις μειωμένες φορητές δυνατότητες της κονσόλας, παρά το γεγονός ότι περιοριζόταν στη χρήση επιτραπέζιου υπολογιστή.

Εν τω μεταξύ, η Nintendo ετοίμαζε επίσης την επερχόμενη κονσόλα Nintendo 64 και λάμβανε το μεγαλύτερο μέρος του προϋπολογισμού και της προσοχής για την Ε&Α της εταιρείας. Η Yokoi έλαβε μάλιστα οδηγίες να αποδυναμώσει τη μασκότ της Nintendo, Mario, στο Virtual Boy για να αποφύγει τον πιθανό ανταγωνισμό με το επερχόμενο Nintendo 64.

Λοιπόν, γιατί να κυκλοφορήσετε ένα τόσο περίεργο προϊόν; Σύμφωνα με τα μέλη της Nintendo, οι καθυστερήσεις με το πολυαναμενόμενο Nintendo 64 θα είχαν αφήσει την εταιρεία χωρίς νέο προϊόν το φθινόπωρο του 1995. Εν τω μεταξύ, οι ανταγωνιστές της, η Sony και η Sega, είχαν ήδη κυκλοφορήσει τις κονσόλες PlayStation και Saturn.

Η απουσία της Nintendo στην αγορά νέων παιχνιδιών εκείνο το φθινόπωρο θα έβλαπτε τη φήμη και την τιμή της μετοχής της. Ως εκ τούτου, το Virtual Boy εισήχθη εσπευσμένα στην παραγωγή ως ένα προϊόν που αποσπά την προσοχή μέχρι να είναι έτοιμο το Nintendo 64.

  Το Face ID δεν λειτουργεί μετά την αντικατάσταση της οθόνης

Ωστόσο, η υποδοχή του κοινού στο Virtual Boy ήταν χλιαρή και το σύστημα πούλησε πολύ κακά. Η Nintendo τράβηξε την πρίζα στην Ιαπωνία μόλις έξι μήνες μετά την κυκλοφορία της και την απομάκρυνε αλλού το 1996.

Τα καλύτερα παιχνίδια του: Wario Land και Jack Bros.

Κινούμενο γραφικό του Το Wario Land θεωρείται ευρέως το καλύτερο παιχνίδι του Virtual Boy.

Ακόμη και ως αποτυχία της αγοράς, το Virtual Boy παραμένει ένα τολμηρό πείραμα για να δοκιμάσετε κάτι νέο. Είχε επίσης ως αποτέλεσμα κάποιο νέο υλικό, συμπεριλαμβανομένου ενός πιο άνετου ελεγκτή. Τα διπλά μαξιλαράκια κατεύθυνσης και η εργονομική λαβή διευκολύνουν το παιχνίδι χωρίς να χρειάζεται να κοιτάτε τα χέρια σας.

Ούτε τα παιχνίδια ήταν άσχημα. Κατά τη σύντομη διάρκεια ζωής του, το Virtual Boy φιλοξενούσε μόνο 22 παιχνίδια, τα περισσότερα από τα οποία δημιουργήθηκαν με αρκετά υψηλές αξίες παραγωγής. Όπως αναφέραμε προηγουμένως, ωστόσο, λίγα από αυτά απαιτούσαν την αναπαραγωγή του στερεοσκοπικού εφέ της κονσόλας.

Όσον αφορά τα που ξεχωρίζουν, οι κριτικοί γενικά θεωρούν ότι το Virtual Boy Wario Land και το Jack Bros είναι τα δύο καλύτερα του συστήματος. Το Red Alarm, ένα συναρπαστικό 3D wireframe shooter διαστημόπλοιο, παραμένει το πιο εντυπωσιακό τεχνικό επίτευγμα. Το παιχνίδι pack-in της Βόρειας Αμερικής, Mario Tennis, είναι διασκεδαστικό για γρήγορες συνεδρίες, αλλά δεν είναι μια ιδιαίτερα αξιοσημείωτη κυκλοφορία.

Συνολικά, η πολύ λεπτή, αλλά πολλά υποσχόμενη βιβλιοθήκη του Virtual Boy θα μπορούσε να είχε γίνει πολύ πιο εξελιγμένη με την πάροδο του χρόνου. Ωστόσο, περιορισμένη στη ζωή σε επιτραπέζια βάση, δεν θα μπορούσε ποτέ να προσφέρει εικονική πραγματικότητα.

Γιατί απέτυχε;

Μια διαφήμιση των ΗΠΑ για το Nintendo Virtual Boy, περίπου το 1995.

Τα τελευταία 25 χρόνια, οι κριτικοί έχουν αναφέρει δεκάδες λόγους για την αποτυχία του Virtual Boy στην αγορά. Αυτά περιλαμβάνουν (αλλά δεν περιορίζονται σε) την οθόνη του μόνο με κόκκινο χρώμα, το κόστος, τον άβολο παράγοντα μορφής (σκύψιμο για παιχνίδι), τη δυνατότητα να προκαλέσει πονοκεφάλους και κόπωση των ματιών, καθώς και να μην είναι αρκετά ισχυρό γραφικά κ.λπ. .

Ωστόσο, η Nintendo είχε πετύχει με τεχνολογικά περιορισμένο υλικό στο παρελθόν. Το Game Boy (1989) θα μπορούσε να εμφανίσει παιχνίδια μόνο σε μουντζούρα, πράσινο του μπιζελιού κατά την κυκλοφορία και θα μπορούσε να είχε καταδικαστεί ως καινοτομία. Φυσικά, κυκλοφόρησε με την εφαρμογή killer, Tetris, η οποία γρήγορα έγινε πολιτιστικό υδατογράφημα για το mainstream gaming. Ήταν τέλειο για γρήγορα παιχνίδια εν κινήσει.

  Πώς να δημιουργήσετε ετικέτες αλληλογραφίας στο Word από μια λίστα Excel

Το Virtual Boy δεν είχε τέτοια εφαρμογή δολοφονίας, και επομένως, κανένας πραγματικός λόγος να υπάρχει ως ξεχωριστό προϊόν. Το καλύτερο παιχνίδι στο Virtual Boy, το Wario Land, θα μπορούσε εύκολα να κατασκευαστεί για οποιαδήποτε παραδοσιακή κονσόλα παιχνιδιών 2D. Αν το Virtual Boy είχε αποσταλεί με μια απαραίτητη εμπειρία παιχνιδιού, είναι πιθανό οι πελάτες να είχαν κοιτάξει πέρα ​​από όλα τα μειονεκτήματα και να συρρέουν στο σύστημα.

Αντίθετα, όμως, το Virtual Boy παραμένει μια ιστορική καινοτομία.

VR Σήμερα

Από το Virtual Boy, η Nintendo έχει πειραματιστεί δύο φορές με στερεοσκοπικά 3D παιχνίδια, πρώτα με το Nintendo 3DS το 2011, και, πιο πρόσφατα, με το Κιτ Nintendo Labo VR το 2019. Όπως και το Virtual Boy, λίγα παιχνίδια στο 3DS απαιτούσαν στερεοσκοπική οθόνη για να παίζουν σωστά. Στην πραγματικότητα, οι παίκτες μπορούσαν να απενεργοποιήσουν τη δυνατότητα 3D, καθιστώντας την ένα καλά εκτελεσμένο τέχνασμα που δεν εμπόδισε το λογισμικό υψηλής ποιότητας του συστήματος.

Το κιτ Labo VR τοποθέτησε την κονσόλα Nintendo Switch σε ένα χαρτόνι διπλωμένο από τον χρήστη που παρέχει μια στερεοσκοπική εμπειρία χαμηλής ανάλυσης με καινοτομία σαν παιχνίδι. Ωστόσο, εξακολουθεί να μην είναι «εικονική πραγματικότητα» στο επίπεδο που θα περίμεναν κάποιοι.

Άλλες εταιρείες, όπως η Oculus, η HTC και η Valve, έχουν παρέμβει την τελευταία δεκαετία με εντυπωσιακά ακουστικά εικονικής πραγματικότητας για τους καταναλωτές. Πολλοί θεωρούν το Oculus Quest το πρώτο πρακτικό αυτόνομο ακουστικό VR. Έχει ανάλυση 1440 x 1600, σε σύγκριση με το Virtual Boy 384 x 224. Περιλαμβάνει επίσης motion-tracking και δύο χειριστήρια με παρακολούθηση κίνησης.

Έτσι, μόλις το 2019 μια εταιρεία θα μπορούσε να προσφέρει πρακτικά αυτό που ήθελε να κάνει η Yokoi το 1995. Θα μπει ποτέ η Nintendo στην αγορά εικονικής πραγματικότητας με ένα πραγματικό ακουστικό VR; Μόνο ο χρόνος θα δείξει. Μέχρι τότε, ωστόσο, μπορούμε να κοιτάξουμε πίσω και να σηκώσουμε ένα ποτήρι για το ένδοξο παράξενο γνωστό ως το Virtual Boy.