Ο Ιστός πριν από τον Ιστό: Μια ματιά πίσω στο Gopher

Πριν από την ταχεία ανάπτυξη του Παγκόσμιου Ιστού τη δεκαετία του 1990, ένα πρωτόκολλο που ονομαζόταν Gopher έκανε το Διαδίκτυο για λίγο εύκολο στη χρήση συνδυάζοντας τους διαδικτυακούς πόρους του κόσμου. Δείτε τι το έκανε ξεχωριστό και γιατί επισκιάστηκε γρήγορα από τον Ιστό.

Τι είναι το Gopher;

Το Gopher είναι ένα σύστημα καταλόγου πελάτη/διακομιστή που κυκλοφόρησε το 1991. Επιτρέπει στους ανθρώπους να περιηγούνται γρήγορα στους πόρους στο Διαδίκτυο. Όταν χρησιμοποιούσατε έναν πελάτη Gopher, θα δείτε ένα ιεραρχικό μενού συνδέσμων που είτε οδηγούσαν σε έγγραφα, εφαρμογές που βασίζονται σε telnet, τοποθεσίες FTP ή άλλους διακομιστές Gopher. Θα μπορούσατε επίσης να κάνετε αναζήτηση στο “Gopherspace” για να βρείτε έγγραφα αντί να αναζητάτε διακομιστές FTP έναν προς έναν.

Μια ομάδα προγραμματιστών – με επικεφαλής τον Mark P. McCahill, και συμπεριλαμβανομένων των Farhad Anklesaria, Paul Lindner, Daniel Torrey και Bob Alberti – δημιούργησαν τον Gopher ενώ εργαζόταν για το Πανεπιστήμιο της Μινεσότα τμήμα υποστήριξης μικροϋπολογιστών.

Είχαν επιφορτιστεί με τη δημιουργία ενός συστήματος πληροφοριών σε όλη την πανεπιστημιούπολη βασισμένο σε διφορούμενη καθοδήγηση από τους διαχειριστές, οι οποίοι προτιμούσαν μεγάλους υπολογιστές mainframe. Σε μια επαναστατική στροφή, το πλήρωμα ανέπτυξε μια ελαφριά, κατανεμημένη προσέγγιση που χρησιμοποίησε φθηνό υλικό προσωπικού υπολογιστή.

Οι προγραμματιστές ονόμασαν το νέο τους σύστημα “Gopher” (“Golden Gophers” είναι το όνομα της αθλητικής ομάδας του πανεπιστημίου) για να κερδίσουν την υποστήριξη από τα δύσπιστα αφεντικά τους.

«Πώς θα μπορούσαν να διαφωνήσουν με αυτό;» είπε ο McCahill, ο οποίος μίλησε με το How-To Geek μέσω τηλεφώνου.

Το Gopher είναι επίσης ένα ομώνυμο για το “gofer”, που σημαίνει κάποιος που φέρνει πράγματα για άλλους, κάτι που ακριβώς σχεδιάστηκε να κάνει το σύστημα Gopher.

Οι πόροι του Διαδικτύου ήταν πλέον πιο εύκολο να βρεθούν

Πριν από το Gopher, οι άνθρωποι συνήθως ανακτούσαν έγγραφα και προγράμματα από το διαδίκτυο ένα προς ένα μέσω διαφόρων Διακομιστές FTP βρίσκονται σε όλο τον κόσμο. Υπήρχαν επίσης προσαρμοσμένο κείμενο Telnet εφαρμογές, όπως κατάλογοι καρτών βιβλιοθήκης, κατάλογοι μαθητών, διεπαφές βάσεων δεδομένων και παιχνίδια MUD. Ωστόσο, δεν υπήρχε ένα ενοποιημένο σύστημα για να συγκεντρώσει όλους αυτούς τους πόρους.

Επειδή συνδύαζε όλους αυτούς τους πόρους του Διαδικτύου με έναν φιλικό προς τον χρήστη τρόπο που δεν απαιτούσε εισαγωγή δεδομένων σε μια κεντρική, δομημένη βάση δεδομένων, το Gopher ήταν μια πραγματική ανακάλυψη. Θα μπορούσατε να κάνετε αναζήτηση στο Gopherspace ή απλώς να περιηγηθείτε σε ένα σύστημα Gopher μέσω μιας σειράς μενού και να δείτε πού οδήγησε.

  Κατακτήστε την εγγραφή και την επεξεργασία βίντεο με το QuickTime

Ο Gopher ήταν επίσης αρκετά ευέλικτος ώστε να ανταποκρίνεται στις ανάγκες άλλων οργανισμών που αναζητούσαν ένα παρόμοιο σύστημα. Έτσι, όταν το Πανεπιστήμιο της Μινεσότα κυκλοφόρησε δημόσια το λογισμικό Gopher δωρεάν, η χρήση του αυξήθηκε γρήγορα σε όλο τον κόσμο.

«Είχαμε τη σωστή, απλή λύση σε μια ανάγκη που γινόταν γενική», είπε ο McCahill.

Η δημοτικότητα του Gopher προηγήθηκε του Ιστού

Μια άλλη τεχνολογία διαδικτύου, ο Παγκόσμιος Ιστός, έκανε το ντεμπούτο του το 1991. Δημιουργήθηκε από τον Tim Berners-Lee στο CERN στην Ελβετία.

Όπως το Gopher, ένας πελάτης του WWW (τον οποίο τώρα αποκαλούμε πρόγραμμα περιήγησης ιστού) θα μπορούσε να συγκεντρώσει αποκεντρωμένους πόρους διαδικτύου από όλο τον κόσμο. Σε αντίθεση με το Gopher, ωστόσο, το WWW χρησιμοποίησε ένα μοντέλο με επίκεντρο τα έγγραφα.

Αντί για ένα ιεραρχικό μενού, κάθε διακομιστής παρέδωσε μια σειρά εγγράφων κειμένου με συνδέσμους υπερκειμένου για τη σύνδεση τους. Ήταν ένα ακόμη βήμα προς την αποκέντρωση της διανομής εγγράφων και αρχείων. Ωστόσο, η χρησιμότητα του WWW σε έναν διαδικτυακό κόσμο που βασίζεται σε κείμενο, ο οποίος έχει πρόσβαση κυρίως μέσω σειριακών τερματικών δεν ήταν αμέσως προφανής.

Όταν το WWW κυκλοφόρησε για πρώτη φορά στο κοινό τον Αύγουστο του 1991, δεν έκανε και πολύ θόρυβο. Ο McCahill γνώριζε τον Berners-Lee από συνέδρια και εξέτασε την τεχνολογία του WWW, αλλά την απέρριψε ως μη εντυπωσιακή σε εκείνο το στάδιο.

Εν τω μεταξύ, ο Gopher κέρδισε γρήγορα μια βάση μεταξύ ακαδημαϊκών και κυβερνητικών ιδρυμάτων, που ήταν οι κύριοι χρήστες του Διαδικτύου εκείνη την εποχή. Γρήγορα έγινε μια δολοφονική εφαρμογή στο μπροστινό μέρος των συστημάτων πανεπιστημιακών βιβλιοθηκών, τα οποία βασίζονταν σε μεγάλο βαθμό σε δομημένα δεδομένα.

Το Διαδίκτυο ήταν σχεδόν εντελώς μη εμπορικό σε εκείνο το σημείο.

«Όταν κάναμε το Gopher», εξήγησε ο McCahill, «υπήρχαν πολιτικές δευτερεύουσας χρήσης που δεν μπορείτε να κάνετε εμπορική δραστηριότητα στο δίκτυο του Εθνικού Ιδρύματος Επιστημών που συνέδεε όλα τα πανεπιστήμια μεταξύ τους. Υπήρχαν λοιπόν απαγορεύσεις για εμπορικά πράγματα».

Σε αυτό το δομημένο, μη κερδοσκοπικό βασίλειο, ο Gopher άκμασε. Λόγω του περιορισμένου εύρους ζώνης, το Διαδίκτυο δεν ήταν ακόμα μια εμπειρία πολυμέσων, επομένως το Gopher ήταν το τέλειο εργαλείο για την εξερεύνηση της πρώιμης έκδοσης που βασίζεται σε κείμενο.

  Είναι θολές οι φωτογραφίες του smartphone σας; Να γιατί

Ακόμη και μέχρι το 1993, όταν το Διαδίκτυο έγινε αρκετά μεγάλο ώστε να τραβήξει την προσοχή εκτός ακαδημαϊκών και ερευνητικών κύκλων, πολλοί στον Τύπο διαφημίζουν το Gopher ως το πιο καθιερωμένο, φιλικό προς τον χρήστη στοιχείο του.

Ο Ιστός δεν θεωρούνταν ακόμη η κορυφαία τεχνολογία Διαδικτύου, αν και αυτό άλλαξε πολύ γρήγορα.

Πώς ο Παγκόσμιος Ιστός ξεπέρασε το Gopher

ΕΝΑ Ένας διακομιστής Gopher στο NCSA Mosaic v1.0, περίπου το 1995.

Καθ’ όλη τη διάρκεια του 1992-93, ο Gopher κέρδισε γρήγορα δημοτικότητα. Η αρχική βασική ομάδα προγραμματιστών, μαζί με μερικούς εθελοντές, συνέχισε την ανάπτυξη και τη συντήρησή του, αλλά σύντομα καταπλακώθηκαν.

Για να αντισταθμίσει το κόστος, το πανεπιστήμιο αποφάσισε ότι θα αρχίσει να χρεώνει ένα τέλος αδειοδότησης για κάθε κερδοσκοπικό διακομιστή Gopher που χρησιμοποιείται. Αυτή η απόφαση έγινε δεκτή σύγχυση και διαμαρτυρίες. Αμαύρωσε το όνομα του Gopher και σήμανε την αρχή του τέλους της ανάπτυξής του.

Εν τω μεταξύ, το Το WWW αυξήθηκε εκθετικά σε δημοτικότητα καθώς οι τεχνολογίες της συνέχιζαν να εξελίσσονται. Το 1993, κυκλοφόρησε το NCSA Μωσαϊκό, το πρώτο πρόγραμμα περιήγησης ιστού με ενσωματωμένη υποστήριξη γραφικών, το οποίο συνέπεσε με την ευρεία υιοθέτηση των Windows σε υπολογιστές καταναλωτών. Σε αντίθεση με το Gopher, το οποίο ως επί το πλείστον συγκέντρωνε και οργάνωνε πόρους, το WWW ήταν μια πλατφόρμα εκδόσεων. Με τα γραφικά τώρα στη μίξη, το WWW θα μπορούσε εύκολα να προσαρμοστεί για εμπορική χρήση.

Η απίστευτη δημοτικότητα του Gopher στις βιβλιοθήκες από νωρίς έβαλε την ομάδα σε λάθος δρόμο. Φαντάστηκαν να συγκεντρώνουν όλους τους μη εμπορικούς πόρους πληροφοριών του κόσμου σε ένα ενοποιημένο σύστημα.

«Αυτό που συνέβαινε στην πραγματικότητα στα κεφάλια πολλών ανθρώπων δεν ήταν «θέλω να πάω στη βιβλιοθήκη»», είπε ο ΜακΚέιχιλ. «Ήταν «Γεια, αυτή είναι μια πλατφόρμα για διαφήμιση και επιχειρήσεις». Δεν το καταλάβαμε παρά λίγο πολύ αργά στο παιχνίδι».

Δεν είχαν συνειδητοποιήσει πόσο γρήγορα θα υιοθετηθεί το WWW για εμπορικούς σκοπούς, γεγονός που οδήγησε την ταχεία ανάπτυξή του μεταξύ των επιχειρήσεων και του ευρύτερου κοινού. Όταν ξημέρωσε αυτό για την ομάδα του Gopher, ήταν πολύ αργά για το πρωτόκολλο της Μινεσότα. Η ανάπτυξη του διακομιστή του άρχισε να λιμνάζει γύρω στα μέσα του 1994, ακριβώς τη στιγμή που εξερράγη το WWW.

Το τελευταίο καρφί στο φέρετρο μπορεί να ήταν ότι νέα προγράμματα περιήγησης ιστού, όπως το Mosaic, υποστήριζαν εγγενώς το πρωτόκολλο Gopher. Αυτό έκανε το Gopherspace να νιώθει σαν υποσύνολο της πλατφόρμας WWW. Θα μπορούσατε επίσης να δημιουργήσετε εύκολα μενού με συνδέσμους σε μια ιστοσελίδα, οπότε, σε εκείνο το σημείο, ο Gopher δεν μπορούσε να κάνει κάτι που δεν μπορούσε να κάνει το WWW.

  Πώς να απενεργοποιήσετε τα δεδομένα κινητής τηλεφωνίας σε iPhone ή iPad

Η επιτυχία του Ιστού έχει ένα τίμημα

Καθώς το WWW ξεπέρασε τον Gopher, ο Berners-Lee έγινε επίσης μια πολύ γνωστή φιγούρα, στο ίδιο επίπεδο με άλλους μεγάλους εφευρέτες. Του απονεμήθηκε ακόμη και ο τίτλος του ιππότη το 2004. Εν τω μεταξύ, ο McCahill συνέχισε τη σχετικά χαμηλών τόνων, αλλά διακεκριμένη, ακαδημαϊκή του καριέρα στον υπολογιστή και τώρα εργάζεται στο Πανεπιστήμιο Duke. Πιστεύει ότι η επιτυχία του WWW ήταν αναπόφευκτη λόγω της εμπορικής του φύσης, και είναι εντάξει με αυτό.

Άλλοι πρωτοπόροι του Διαδικτύου—όπως ο δημιουργός του Mosaic, Marc Andreessen— πέρασαν από τον ακαδημαϊκό χώρο μέχρι τη Silicon Valley για να ακολουθήσουν το ίχνος του χρήματος. Ο McCahill, ωστόσο, είναι ευχαριστημένος με το μονοπάτι που επέλεξε:

«Το κοίταξα και είπα: «Ξέρεις, είμαι πραγματικά πιο χαρούμενος που κάνω πράγματα που εξυπηρετούν την έρευνα και την εκπαίδευση παρά προσπαθώ να βγάλω υπερπλούσιες διαφημίσεις σε πωλήσεις».

Ο Berners-Lee επέλεξε επίσης τον δρόμο της δημόσιας υπηρεσίας, αλλά ο McCahill σημείωσε ότι η επιτυχία του WWW έβαλε ένα βαρύ φορτίο στους ώμους του.

“Ίσως αυτός είναι ένας άλλος λόγος που είμαι εντάξει με τον Ιστό να ξεπερνά τον Gopher”, είπε ο McCahill. «Δεν έχω στη συνείδησή μου πράγματα όπως το Facebook και η οπλισμένη πλατφόρμα παρακολούθησης του».

Είναι αλήθεια ότι το επόμενο επίπεδο καινοτομίας στο Διαδίκτυο – τα μέσα κοινωνικής δικτύωσης – αναμόρφωσε πλήρως την κοινωνία μας.

«Κανένας από τους ανθρώπους που ανακάλυψαν αυτήν την τεχνολογία δεν είναι ευχαριστημένος με την εξέλιξη των μέσων κοινωνικής δικτύωσης», είπε ο McCahill.

Δεν είναι τελείως νεκρό

Είτε το πιστεύετε είτε όχι, υπάρχουν ακόμα διακομιστές Gopher στο Διαδίκτυο, αλλά κυρίως λειτουργούν για νοσταλγία. Επειδή τα σύγχρονα προγράμματα περιήγησης δεν υποστηρίζουν το πρωτόκολλο, θα πρέπει επίσης να αποκτήσετε ένα αυτόνομο πρόγραμμα-πελάτη ή προσθήκη προγράμματος περιήγησης για να εξερευνήσετε το Gopherspace.

Ένα υπέροχο μέρος για να ξεκινήσετε είναι το έργο Overbite, όπου θα βρείτε πρόσθετα Gopher για πολλά σύγχρονα προγράμματα περιήγησης ιστού και ακόμη και έναν πελάτη για τηλέφωνα Android. Ο καλύτερος διακομιστής για να ελέγξετε πρώτα είναι το gopher://gopher.floodgap.com.

Διασκεδάστε στο Gopherspace!